Feromonas, comunicación química de peces e invertebrados

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Los peces e invertebrados como los corales no tienen la capacidad de ver en la inmensidad del océano la cercanía y estado de otros individuos de la especie. Sin embargo saben que están ahí. Un ejemplo de este conocimiento es que centenares de corales a lo largo de un arrecife se coordinen para liberar sus células sexuales a la vez. Para lograr esta increíble precisión de movimientos los animales acuáticos utilizan el sentido del olfato aunque no debe ser entendido como los humanos lo conocemos.

Feromonas, comunicación química de peces e invertebrados

Esta increíble comunicación animal se produce por emisiones químicas, proceso muy extendido en el reino animal. Las propiedades del agua como conductor la convierten en el medio adecuado logrando que cualquier sustancia química disuelta en ella pueda ser detectada a grandes distancias. Ejemplos de esta sensibilidad química son por ejemplo el regreso de los salmones a sus ríos de nacimiento para desovar o que los tiburones puedan detectar la sangre a varios kilómetros de distancia.

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Estas emisiones químicas perceptibles por el resto de individuos nos permite hablar en términos de comunicación química que se emiten con un interés determinado. Estas señales químicas reciben el nombre de feromonas y emiten informaciones para otros individuos de la especie tan importantes como la defensa ante predadores, evolución de juveniles o el sexo entre individuos.

La comunicación entre organismos es básica para lograr el principal objetivo de la especie que es culminar la reproducción. Juega por tanto un papel primordial en la sincronización necesaria en la producción de huevos y el esperma.

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Factores físicos como las horas de luz, la temperatura del agua o el ciclo lunar indican a los diferentes individuos de la especie que se acerca el momento de la reproducción y les convoca a un estado reproductivo similar pero no igual. La coordinación entre individuos es única y exclusivamente responsabilidad de las feromonas.

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Ejemplos estudiados: En la reproducción de Carassius auratus, carpas doradas, las hembras realizan la maduración de los huevos durante varias semanas antes de estar listas para liberarlos. Llegado el momento, horas antes de la puesta, a través de la orina segregan una feromona que produce en el macho la multiplicación natural del esperma.

En otras especies de peces muy conocidas en acuariofilia son los machos los que segregan la feromona indicando a las hembras el momento de desovar. Es el caso del Gourami azul, Trichogaster trichopterus y el Danio cebra, Brachydanio rerio.

Las feromonas no son algo restrictivo al mundo de los peces. Los crustáceos por ejemplo indican a través de la orina el momento en que las hembras están llenas de óvulos en el depósito abdominal. Cuando los machos captan la feromona de la orina comienzan el ritual de apareamiento.

En las estrellas y erizos las feromonas comunican a otros individuos de la especie el momento de la reproducción lo que genera que se produzca una masiva presencia de individuos que ya no rivalizan por el territorio ni por el alimento. En estos casos se puede detectar dos tipos de señales una de proximidad que alerta de la presencia de otros ejemplares y la señal de reproducción.

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Feromonas heteroespecíficas, Señales químicas entre especies

En algunas ocasiones las feromonas son señales para otras especies. Gusanos poliquetos y algunas especies de moluscos determinan el momento de la reproducción a partir de las señales del fitoplancton del que se alimentan. A mayor presencia de alimento más posibilidades de que las larvas puedan desarrollarse.

No sólo son necesarias las feromonas para que diferentes individuos de la especie se reproduzcan. Por lo general los cambios estacionales marcan el inicio de la fase reproductiva y la feromona señala el momento exacto.

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Feromonas como señal de alarma para peces e invertebrados

Las feromonas no sólo se emplean como señal del momento reproductivo. También existen aquellas que dan la señal de alarma e informan de la necesidad de huida. Muchos depredadores utilizan el camuflaje como principal estrategia de caza. Sus presas a lo largo de la carrera evolutiva han desarrollado señales químicas que advierten al resto de individuos de una posible amenaza.

Un ejemplo de estas señales de alarma se descubrieron en 1983 con ejemplares de Ciprínidos de la especie Pimephales promelas. Esta especie cuando se encuentra asustada o alguno de sus individuos herídos libera una sustancia química en el agua produce conductas de huida repetibles en el resto de ejemplares.

La prueba aunque un poco cruel consistía en herir a un pez determinado trasladándolo luego a otro tanque. Al introducir ejemplares sanos en el acuario donde se había producido el ataque estos eran capaces de presentirlo: El movimiento de los animales se ralentizaba, mostraban un aparente nerviosismo y evitaban pasar por la zona exacta donde se había producido el ataque.

Estudios realizados con ejemplares de Cichlasoma nigrofasciatum señalan que distintos individuos al detectar la señal de alarma nadaban presurosos en busca de un refugio. En este caso de necesidad los diferentes ejemplares eran capaces de compartir el mismo escondrijo a pesar de la gran territorialidad y rivalidad entre ellos.

Existen también especies sin capacidad para producir ni detectar feromonas de otras especies como los peces Xipho muy empleados en los experimentos sobre el tema.

La capacidad de generar señales detectables por otros individuos de la especie está muy perfeccionada. Las feromonas de alarma seproducen en células epidérmicas especializadas sólo en aquellas especies que pueden generarlas. Por ejemplo en los peces gato que portan barbillones para buscar el alimento carecen de estas células en ellos porque se dañan con facilidad y de este modo no se desperdician.

Hablábamos en un anterior artículo de la anatomía de los peces. En el último dibujo que se muestra podemos ver la situación exacta de las narinas que son los órganos, puesto que son dos uno a cada lado de la cabeza, a través de los cuales pueden saber exactamente de donde viene la alarma.

Las conductas que origina la captación de las señales son imitables y son repetidas por todos los individuos. Un experimento realizado con Brachydanio rerio permite detectar como ejemplares que nunca han sido expuestos a señales de alarma son capaces de reaccionar imitando las reacciones de peces más viejos que si han experimentado esta sensación con anterioridad.

Feromonas, comunicación química de peces e invertebrados

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En conclusión: Este breve artículo sobre señales, podemos llamarlas olfativas, nos son útiles a la hora de mezclar especies en nuestro acuario. Si terminamos como muchos aficionados por mezclar neones, Paracheirodon innesi o P. axelrodi, con escalares, Pterophyllum scalare,  y uno de éstos depreda a uno de los individuos del banco el resto de animales captará la señal de alarma y su conducta cambiará estando sobre excitados todo el tiempo por lo que las posibilidades de infección por ectoparásitos y hongos serán mayores por una bajada repentina y perdurable en el tiempo de sus defensas.

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