Acanthaster planci, estrellas de mar coralívoras

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Las estrellas de mar corona de espinas (Acanthaster plancihabitan los arrecifes coralinos. Son especies coralívoras, se alimentan de pólipos de coral duro. Están cubiertas de largas espinas venenosas. Su coloración varía mucho entre ejemplares pudiendo ser desde azul, violeta, grisáceo, rojo o verde. Por lo general, tienen un diámetro de 25-35 cm, aunque pueden llegar a medir 80 cm.

Acanthaster planci, estrellas de mar coralívoras

Habitan arrecifes del Indo-Pacífico desde el Mar Rojo y la costa de África Oriental, a través de los Océanos Pacífico e Índico, hasta la costa oeste de América Central.

Las estrellas de mar corona de espinas se alimentan de casi todos los corales, y sus preferencias de alimentación y patrones de comportamiento varían con la densidad de población, el movimiento del agua y la composición de las especies. Estas estrellas depredadoras de coral prefieren los pólipos de de las ramas de Acropora o Anacropora entre otros.

Acanthaster planci, estrellas de mar coralívoras

Acanthaster planci, estrellas de mar coralívoras

Sin embargo, cuando la cobertura de corales ramificados es baja debido a la sobreabundancia de estrellas de corona de espinas o las condiciones ambientales pueden variar sus preferencias hacia otros corales duros como el Porites o corales foliosos como la Montipora. Además de coral duro la Acanthaster planci puede atacar esponjas, corales blandos, algas y otros organismos incrustantes.

Aunque estas estrellas comedoras de coral se producen habitualmente en pequeñas cantidades en los arrecifes de coral, a veces aparecen en altas densidades llamados “brotes”. Un brote generalmente se define como 30 o más estrellas de mar adultas por hectárea en los arrecifes, o cuando alcanzan densidades tales que las estrellas de mar consumen tejido de coral más rápido de lo que los corales pueden crecer.

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A través de brotes ocasionales, estas estrellas coralívoras puede desempeñar un papel valioso en los ecosistemas de arrecifes al ayudar a mantener la diversidad de especies de coral. En algunos casos, la frecuencia de los brotes y la mortalidad asociada de los corales es aproximadamente la misma que las tasas de crecimiento y recuperación de éstos últimos.

Los brotes estrellas corona de espina pueden ayudar a crear espacio para masas coralinas de crecimiento lento porque éstas prefieren comer los corales de crecimiento más rápido. Sin embargo, las tensiones antropogénicas, Impacto humano sobre el medio ambiente , y de otro tipo combinadas con los brotes de estrellas más frecuentes pueden provocar daños importantes en los arrecifes. Por estas razones las Acanthaster planci se consideran actualmente una fuente principal de mortalidad de coral en la Gran Barrera de Coral, Australia.  

las Acanthaster planci se consideran actualmente una fuente principal de mortalidad de coral en la Gran Barrera de Coral, Australia.  

las Acanthaster planci se consideran actualmente una fuente principal de mortalidad de coral en la Gran Barrera de Coral, Australia.

Causas de sobre poblaciones de estrellas marinas devoradoras de coral

Los brotes parecen estar aumentando en frecuencia durante las últimas décadas y han causado daños generalizados a los arrecifes de coral en el Indo-Pacífico. Las poblaciones densas de estrellas comedoras de coral pueden despojar a un arrecife del 90% del tejido coralino vivo.

En la década de 1970 en el norte de la Gran Barrera de Coral, se produjo un brote que duró ocho años. Este brote alcanzó un máximo de 1000 estrellas de mar por hectárea, dejando 150 arrecifes desprovistos de coral y 500 arrecifes dañados.

En las islas de Togian, en Sulawesi Central, Indonesia, más del 80% del coral en un arrecife fue destruido por un brote de estrellas coralívoras. Los daños pueden afectar indirectamente a las poblaciones de peces que dependen de los arrecifes de coral como hábitat. En la Gran Barrera de Coral, dos especies de peces mariposa que comen coral y dos especies de peces que se alimentan de plancton se redujeron drásticamente tras los brotes.

Los científicos no están seguros de qué causa los brotes pero una de las hipótesis más aceptadas es que los brotes están directamente relacionados con la disponibilidad de fitoplancton.

El enriquecimiento de nutrientes de tierras agrícolas colindantes puede provocar brotes  debido a que los niveles elevados de nutrientes provocan las floraciones de fitoplancton que proporcionan una fuente de alimento necesaria para las larvas de Acanthaster planci

Los daños pueden afectar indirectamente a las poblaciones de peces que dependen de los arrecifes de coral

Los daños pueden afectar indirectamente a las poblaciones de peces que dependen de los arrecifes de coral

Acciones para control de poblaciones de estrellas Acanthaster planci

Por ejemplo, en la Gran Barrera de Coral, las grandes concentraciones de fitoplancton por el aumento exponencial de nutrientes se relacionaron con un aumento de casi 10 veces en el desarrollo larval, el crecimiento y la supervivencia de las estrellas. Otros científicos creen que los brotes están vinculados con fenómenos medio ambientales como el fenómeno del Niño o están impulsados ​​por la eliminación de los propios depredadores naturales de las estrellas.

Se han desarrollado programas para controlar las poblaciones de estrellas marinas de corona de espinas. Los métodos para controlar estas poblaciones incluyen llevar estrellas de mar a tierra y enterrarlas, inyectarlas con aire comprimido, hornearlas al sol, inyectarles productos químicos tóxicos (por ejemplo, formalina, amoníaco, sulfato de cobre) y construir cercas submarinas para controlar el movimiento de las colonias.

El método recomendado en la Gran Barrera de Coral es inyectar una solución de bisulfato de sodio en la estrella de mar que mata a la estrella de mar pero no daña el ecosistema del arrecife circundante. Los métodos mecánicos para controlar las poblaciones de estrellas comedoras de coral son costosos y requieren de mucha mano de obra, por lo que solo pueden justificarse en pequeños arrecifes que tienen una gran importancia socioeconómica o biológica, como importantes sitios de desove, atracciones turísticas o áreas con una biodiversidad extremadamente alta.

Vídeo: https://www.livingoceansfoundation.org

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