Reproducción sexual de corales marinos en acuario

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Este es un artículo dedicado en dos partes a la reproducción de los corales en el acuario. Vamos a abordar su reproducción sexual y su reproducción asexual. El éxito radica en el mantenimiento durante un periodo prolongado de nuestras colonias de coral con sus necesidades físico-químicas y metabólicas cubiertas. Si lo logramos es muy probable, que con ausencia de depredadores y patologías, las colonias se reproduzcan por si solas.

Reproducción sexual de corales marinos en acuario

La reproducción sexual que basa su éxito en la producción de esperma y óvulos genera un consumo de energía que los corales no estarán dispuestos a gastar. En la reproducción asexual que veremos a continuación la generación de nuevas estructuras también consume muchas energías vitales. Una colonia coralina invierte sus recursos en mantener sus células vivas. Si la colonia recibe el alimento adecuado y con ello completa todos sus requerimientos nutricionales empleará este aumento de energía en crecimiento. Si logra acumular más energía que la consumida en mantenerse vivo y crecer será capaz de destinar recursos a la reproducción.

Los Antozoos (corales) y los Cnidarios en general son un grupo muy numeroso y muy diverso de animales con lo que las estrategias reproductivas también son muy variopintas. Antes de entrar en materia comentaros que entre toda esta variedad de formas de vida, entre los invertebrados sésiles, las hay que pueden generar huevos que se desarrollan en larva si necesidad de esperma masculino, es lo que se denomina reproducción partenogénesis, como ocurre en algunas especies de anémonas o en especies de gorgonias Pleaxura sp.

Madurez sexual de los corales

Dentro de la enorme variedad de colonias y especies los corales alcanzan su madurez sexual entre el año, como la Xenia, y los 10 a 12 años como el Sarcophyton. Los corales duros maduran por lo general entre los 3 y 5 años. Esta maduración dependerá en muchos de los casos del tamaño de la colonia, su superficie, la longitud de la rama y la densidad de pólipos coralinos. Independientemente de los años necesarios para alcanzar la madurez sexual ninguna colonia de coral se reproducirá sexualmente, por muy grande que esta sea, si no tiene todos sus requerimientos nutricionales cubiertos.

Reproducción sexual de corales marinos en acuario

Reproducción sexual de corales marinos en acuario

El 25% de las especies de coral estudiadas presentan ambos sexos, lo que se denomina especies dioicos. El resto son hermafroditas. Dentro del ingente número de especies existen variedades como por ejemplo la Galaxea fascicularis o el Porites astreoides que pueden ser hermafroditas y diocos indistintamente.

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Entre las especies hermafroditas podemos agrupar especies denominadas hermafroditas simultáneos en los que la colonia coralina produce a la vez esperma y óvulos y hermafroditas protándricos que producen ambos pero no a la vez ya que se comportan durante una etapa como hembras y después como machos. La mayoría de especies no obstante es hermafrodita simultáneo.

Si nos centramos en la estrategia reproductiva para la fecundación de los gametos podemos distinguir entre especies incubadoras, en torno al 15% y especies desovadoras sincronizadas. En este aspecto también aparecen especies que presentan ambas estrategias como la Pocillopora damicornis.

Las especies incubadoras liberan esperma que se introduce a través de la boca en la cavidad gastrovascular de otro pólipo donde fecundará un óvulo cuyo desarrollo embrionario será interno. Tras el desarrollo embrionario se libera una larva denominada plánula. Estas larvas son de mayor tamaño que las larvas procedentes de la fecundación sincronizada y contiene ya algas zooxantelas simbiontes. Estas larvas una vez fijadas al sustrato producen una metamorfosis que da lugar al pólipo primario. Esta capacidad de fijarse al sustrato con rapidez impide a estas especies que se disgreguen de forma rápida por toda la superficie del arrecife. Ejemplo de especies incubadoras son la Agaricia humilis y la Favia fragum.

Reproducción sexual de corales marinos en acuario

Reproducción sexual de corales marinos en acuario

Las especies que hemos comentado y denominado como sincronizadas su fecundación se produce de forma externa. Para aumentar las posibilidades de fecundación la suelta de huevos y esperma se produce de forma simultánea a lo largo de todas las colonias próximas. La plánula en este caso se forma de modo planctónico y su fijación al sustrato puede ser inmediata o alargarse durante muchos días hasta conseguirlo. Como es lógico estas especies tienen una gran capacidad de dispersión al ser arrastrada la plánula por las corrientes marinas. Estas plánulas no poseen zooxantelas y deberán capturarlas de la columna de agua una vez consigan anclarse al sustrato.

A diferencia de las especies incubadoras las sincronizadas suelen tener un único ciclo de gametogénesis anual aunque haya especies que rompan esta norma común y presenten dos o incluso ciclos mensuales.

Un ejemplo de especies de coral desovadores sincronizados son las especies del género acropora.

Los desoves masivos sincronizados en corales no sólo se dan al unísono entre colonias de una misma especie sino que es habitual que lo realicen ejemplares de diferentes especies. La sincronización en el desove es vital para lograr la fecundación.

Reproducción sexual de corales marinos en acuario

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En la actualidad todavía no se conocen las causas exactas que determinan el momento exacto para el desove. Se especula con la variación de temperatura, los ciclos lunares, el fotoperiodo o señales químicas.

Otra particularidad directamente relacionada con la perpetuación de la especie es la capacidad de las plánulas de realizar la metaformosis inversa para volver a convertirse en larva y abandonar el estado de pólipo si en el lugar donde se ha instalado no cuenta con las condiciones propicias de luz y corriente. Las plánulas tienen capacidad natatoria durante su fase larvaria planctónica.

En el siguiente artículo dedicado a la reproducción de corales hablaremos de la reproducción asexual.

Podéis ampliar información sobre la reproducción sexual de los corales en la web de un proyecto denominado SECORE (Sexual Coral Reproduction) en el que participa el Zoo-Aquarium de Madrid desde 2006 en el que se estudian los procesos de reproducción sexual de los invertebrados sésiles. El proyecto también engloba acciones conservacionistas con múltiples acuarios públicos involucrados, universidades y centros de investigación marina. Otra de sus acciones está enfocada a las técnicas de recolección sostenibles de corales en el arrecife tratando de sólo realizarla con individuos adultos.

Reproducción sexual de corales marinos en acuario

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