Enfermedades comunes en los arrecifes coralinos

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Comenzábamos esta mini serie de dos artículos dedicados a las enfermedades que afectan a los corales hablando de las patologías que sufren cuando son mantenidos en acuario:

En este artículo cerramos la serie hablando de las patologías que afectan a los corales salvajes

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Enfermedades comunes en los arrecifes coralinos

Los arrecifes coralinos se encuentran amenazados a lo largo de todo el planeta. Ésta es una afirmación real cuyas causas se combinan en muchas localizaciones generando un nivel de destrucción tan importante que muchas colonias de coral pasan a ser irrecuperables.

Podemos diferenciar en dos las causas principales que amenazan la supervivencia de estos ecosistemas: Por un lado lo que denominaríamos acontecimientos naturales como puede ser una devastadora tormenta que daña las colonias de forma periódica y por otro la mano del hombre ya sea por la presión en las capturas y recolecciones o por el daño directo e indirecto en ejemplares y ecosistemas completos.

Además de la pesca incontrolada, el turismo o el desarrollo incontrolado en las zonas de litoral la polución y el bien denominado calentamiento global son las principales amenazas para la supervivencia de las colonias de coral al aumentar los sedimentos, los contaminantes y los nutrientes. La consecuencia es una degradación de los parámetros acuáticos reduciendo las defensas naturales de los invertebrados sésiles ante enfermedades e infexciones. Las algas debido a esta situación anómala compiten por los territorios con los corales sofocándolos y ahogándolos.

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Los niveles de dióxido de carbono presentes en la atmósfera implica una acumulación de este gas en los océanos provocando su acidificación. Ante aguas más ácidas la construcción del esqueleto de carbonato cálcico se vuelve inviable reduciendo o eliminado su crecimiento no pudiendo reponer las zonas dañadas durante las tormentas.

Efecto conocido como “bleaching” o blanqueamiento del coral

Efecto conocido como “bleaching” o blanqueamiento del coral

La temperatura es otra factor determinante, pudiendo ser el más dañino, para la supervivencia de estas colonias. El aumento de la temperatura global de las aguas superficiales de los océanos provocan el efecto conocido como “bleaching” o blanqueamiento del coral al expulsar a las algas zooxantelas que viven de forma simbionte en sus estructuras coralinas. La pérdida de esta algas que contribuyen a la nutrición y pigmentación vuelven al coral blanco forzando a la colonia a buscar otras fuentes de energía siendo el consumo de las reservas lípidicas lo más común. Cuantas más reservas se consuman menos múcus protector se genera reduciendo las defensas naturales de estos animales (Borneman, 2001). si la temperatura en aguas superficiales continua el blanqueamiento masivo va a verse multiplicado forzando a la muerte a las colonias.

Diversos especialistas hablan de otras hipótesis como causa del blanqueamiento de las colonias coralinas. Una de las hipótesis es que las algas zooxantelas más antiguas son expulsadas periódicamente en fases reproductivas para ser colonizados por nuevas generaciones de algas. Durante este proceso los corales presentan menor coloración. La otra hipótesis relacionada habla de que el blanqueamiento permite a los corales renovar a sus algas simbiontes volviéndose más resistentes a futuros blanqueamientos. Ambas hipótesis no están probadas. (Borneman, 2001)

Black Band Disease (BBD) o enfermedad de banda negra

En 1973 se publica un primer estudio sobre una patología que afecta a las colonias coralinas y a las colonias adyacentes. Este estudio se basaba en colonias de Diploria Strigosa en el Mar Caribe. Esta patología fulminante es debida a una asociación microbiológica que promueve la aparición de una banda oscura que avanza por las colonias destruyendo el tejido vivo dejando los esqueletos blanqueados (Richardson 2004). El BBD progresa unos 3 mm diarios pudiendo alcanzar hasta 7 cm de anchura.

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Estudios más recientes citan a las algas Cyanobacterias (Phormidium corallyctium) en asosciación con microbios patógenos como posible causa de generación de la banda. En esta asociación aparecen también bacterias anaeróbicas “Desulfovibrio” y bacterias aeróbicas del género Beggiatoa.

Black Band Disease (BBD) o enfermedad de banda negra

Black Band Disease (BBD) o enfermedad de banda negra

La Banda según avanza por la colonia va reduciendo el suministro de oxígeno a los tejidos y lo expone al sulfuro de hidrógeno generado por las bacterias indicadas en el párrafo anterior. Los compuestos orgánicos que se desprenden de su acción se convierten en alimento de la asociación microbiológica que genera la banda BBD.

White plague (WP) o plaga blanca

La plaga blanca fue descubierta por primera vez en las Florida Keys en 1977. Esta patología afecta a determinadas especies de coral en forma de lesiones que avanzan unos milímetros diariamente. En muchos casos esta afección acaba por matar a toda la colonia afectada. Esta enfermedad es muy visual mostrando a las claras la zona afectada y muerta de las zonas vivas sin que se aprecien restos de necrosis en los tejidos vivos que anticipen su afección. La White plague está causada por la acción de una agente microbiano del que no se tiene mucho conocimiento.

White plague (WP) o plaga blanca

White plague (WP) o plaga blanca

Existe una segunda versión de la enfermedad que avanza mucho más deprisa, hasta los 2 cm diarios. Fue descubierta en 1995 y resulta mucho más virulenta con unos inicios más difusos a diferencia de la otra que siempre se localiza por primera vez en la base de la colonia afectada. Incluye una última versión todavía más veloz descubierta en 1999.

White Band Disease (WBD) o enfermedad de la Banda Blanca

Se describe por primera vez en el mar Caribe en los años 70. Sólo afecta a corales de la especie Acropora sp. de ramificaciones. La enfermedad se inicia en al base de la colonia avanzando de forma radial hacia las puntas de las ramas. Las colonias afectadas son muy visibles ya que presentan un patrón homogéneo de avance de la enfermedad. Sus síntomas son muy parecidos a la White plague comentada que afecta exclusivamente a colonias masivas de coral.

White Band Disease (WBD) o enfermedad de la Banda Blanca

White Band Disease (WBD) o enfermedad de la Banda Blanca

Hay dos clases de WBD documentadas, una primera en que se aprecia esqueleto blanquecino recién expuesto entre el tejido sano y la zona con necrosis y una segunda donde la zona afectada continúa manteniendo tejido vivo pero sin zooxantelas. En ambos casos se valora como causa la presencia de acción bacteriana.

Shut Down Reaction (SDR) o Reacción de Apagado

Descubierta y documentada en 1977 es una enfermedad de avance muy rápido que separa el tejido vivo del esqueleto coralino. Afecta especialmente a especies como la Acropora sp y la Pocillopora sp. Es una enfermedad de muy alta propagación que pronto afecta a colonias adyacentes. Se valora como la causa situaciones de estrés agudas provocadas por factores abióticos como la temperatura.

Shut Down Reaction (SDR) o Reacción de Apagado

Shut Down Reaction (SDR) o Reacción de Apagado

Red Band Disease (RBD) o Enfermedad de la banda roja

En la década de los noventa se toma conciencia de esta enfermedad. Se valora como causante una acción agresiva de caracter bacteriano done también se hacen presentes las cyanobacterias. Afecta mayoritariamente a especies de Gorgonias y a Corales duros del mar Caribe. Es similar a la BBD comentada o enfermedad e la banda negra pero deja a su paso una mancha rojiza o cobriza.

Dark Spots Disease (DSD) o Enfermedad de lunares oscuros

Estos puntos negros que aparecen en el tejido coralino se observaron por primera vez en los 90. Suelen afectar a zonas de los alrededores de la colonia o en depresiones del esqueleto coralino. Se estima que esta afección esta directamente relacionada con estas depresiones y con una calcificación anormal consecuente. Las zonas que hacen frontera con las depresiones presentan pólipos que calcifican normalmente, no así las zonas incluidas en estas depresiones.

Yellow Band/Blotch Disease (YBD) o Enfermedad de Banda Amarilla

Es una de las principales enfermedades que afectan a las colonias coralinas salvajes. Fue descrita en 1994. La degeneración del tejido se produce por el avance de una banda amarilla sobre el tejido sano de la colonia afectada. En las fases avanzadas de la enfermedad la banda puede transformarse en anillos amarillos que rodean zonas blanqueadas afectadas. Su principal zona de afección es el Caribe y presenta ritmos de avance de hasta un centímetro al mes. La velocidad de expansión dependerá mucho de la especie de coral afectado. Su agente patógeno es de origen bacteriano que actúa sobre el múcus de las colonias. Hay estudios que indican que esta enfermedad no es propia del coral sino un problema de las algas zooxantelas simbiontes que sufren una despigmentación.

Yellow Band/Blotch Disease (YBD) o Enfermedad de Banda Amarilla

Yellow Band/Blotch Disease (YBD) o Enfermedad de Banda Amarilla

White Pox (WPX) o Varicela blanca

Terminamos esta lista de patologías de colonias de corales salvajes con la Varicela blanca que es exclusiva de la especie Acropora palmata. Se tomó conciencia de ella en 1996 en el Caribe. También se la denomina Patchy Necrosis o Enfermedad de las manchas necrosadas al presentar manchas blancas sin tejido vivo de forma irregular. La pérdida de tejido se produce de forma radial a lo largo del perímetro de la lesión con una tasa de desarrollo cercano a los 2,5 cm cuadrados diarios. Está provocada por la acción de una bacteria que curiosamente se encuentra en el intestino humano y de otros seres vivos.Es una bacteria que podemos afirmar que está relacionada con las actividades humanas y su repercusión sobre los corales.

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